La inflación le quita el mordisco a los nuevos proyectos de infraestructura

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El precio de un pie de tubería de agua en Tucson, Arizona: subió un 19%. El costo de una tonelada de asfalto en un pequeño pueblo de Massachusetts: hasta un 37%. La estimación para la construcción de una nueva terminal aeroportuaria en Des Moines, Iowa: 69% superior, con un retraso de varios años.

La inflación está afectando los proyectos de infraestructura en los EE. UU., aumentando tanto los costos que los funcionarios estatales y locales están posponiendo proyectos, reduciendo otros y volviendo a priorizar sus necesidades.

Los aumentos de precios ya están quitando el valor de un plan de infraestructura de $ 1 billón que el presidente Joe Biden promulgó como ley hace solo siete meses. Entre otras cosas, esta ley había incluido un aumento de aproximadamente el 25 por ciento en la financiación del programa regular de carreteras estatales.

“Estos dólares esencialmente se están evaporando”, dijo Jim Tymon, director ejecutivo de la Asociación Estadounidense de Funcionarios de Transporte y Carreteras Estatales. “El costo de estos proyectos está subiendo un 20%, un 30%, simplemente cancelando ese aumento del gobierno federal por el que estaban tan entusiasmados a principios de este año”.

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En Casper, Wyoming, la oferta baja para reconstruir un importante cruce y construir un nuevo puente sobre el río North Platte esta primavera fue de $35 millones, un 55 % más que la estimación de un ingeniero estatal. La oferta fue rechazada y el proyecto se retrasó mientras los funcionarios estatales reevaluaban sus opciones.

“Si esta inflación continúa como está, tendremos que posponer los proyectos de un año al siguiente, al siguiente, al siguiente”, dijo Mark Gillett, ingeniero jefe del Departamento de Transporte de Wyoming.

Gillett esperaba que la Ley Federal de Inversión en Infraestructura y Empleos financiaría un auge en la construcción de carreteras y puentes.

“Pero no llegará tan lejos como esperábamos”, dijo.

Además de carreteras, la Ley de Infraestructura federal prevé miles de millones de dólares en proyectos de agua, ferrocarriles, aeropuertos, Internet de banda ancha, redes eléctricas y proyectos de energía verde en los próximos años.

La inflación ha golpeado a toda la economía estadounidense y presenta uno de los mayores desafíos de Biden durante un año electoral medio. Los costos de combustible, comida y alojamiento se han disparado. Los precios al consumidor aumentaron un 8,6 % interanual en mayo, la tasa más alta desde 1981, según el Departamento de Trabajo de EE. UU.

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Los precios de algunos materiales clave en la construcción de infraestructura han aumentado aún más. Los precios pagados a los fabricantes estadounidenses de pavimentación asfáltica y mezclas de alquitrán aumentaron un 14 % interanual en mayo, según datos del Banco de la Reserva Federal de St. Louis. Los precios de las placas de acero prefabricadas utilizadas en puentes aumentaron un 23% y las tuberías y accesorios de hierro dúctil -utilizados por los sistemas de agua- aumentaron casi un 25%.

Los aumentos están siendo impulsados ​​​​por una variedad de factores, incluidos los retrasos en la cadena de suministro global, el fuerte gasto de los consumidores y las empresas de EE. UU., la invasión de Ucrania por parte de Rusia y, según algunos, las políticas fiscales y energéticas federales.

El representante estadounidense Sam Graves, el principal miembro minoritario del Comité de Transporte e Infraestructura de la Cámara de Representantes, afirma que el proyecto de ley de infraestructura en sí mismo está contribuyendo a la inflación al inyectar más dinero federal en una economía que ya está inundada con billones de dólares en ayuda federal para la pandemia.

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“Piden más dinero prestado para poder gastar más dinero, (lo que) impulsa la inflación, lo que reduce los proyectos que realmente quieren hacer”, dijo Graves, un republicano de Missouri que votó en contra del proyecto de ley de infraestructura.

El asesor principal de la Casa Blanca, Mitch Landrieu, dijo que el proyecto de ley de infraestructura “en realidad nos posiciona para reducir los costos para las familias a corto y largo plazo”. cadenas y así reducir costes.

Los funcionarios del Aeropuerto Internacional de Des Moines contaban con fondos federales de infraestructura para reemplazar una terminal obsoleta con una estructura moderna. Hace cuatro años, se esperaba que una nueva terminal de 14 puertas costara alrededor de $ 434 millones y se abriera en 2026. Esa primavera, el costo había aumentado a $733 millones.

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Eso es más de lo que el aeropuerto puede pagar incluso con ayuda federal. Como tal, los funcionarios planean dividir el proyecto en fases y construir solo cinco puertas nuevas para 2026 a un costo de $411 millones.

“Si la inflación continúa, podría llevar una década completar completamente el proyecto”, dijo el director ejecutivo del aeropuerto, Kevin Foley.

Otros proyectos también se han visto sacudidos por aumentos de precios inflacionarios.

Desde que los votantes aprobaron un aumento del impuesto a la propiedad en 2020, el costo estimado de construir dos líneas de tren ligero y un túnel a través de Austin, Texas, aumentó de $5,800 millones a $10,300 millones. Duplicar la longitud del túnel fue un factor importante. Pero la inflación y el aumento de los precios de la vivienda también impulsaron el aumento, lo que obligó a los funcionarios a reducir costos o extender el plazo para completar el proyecto.

“Fue un desafío”, dijo David Couch, director de programas de Austin Transit Partnership.

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Las ofertas bajas para una serie de reparaciones de puentes a lo largo de la Interestatal 55 en St. Louis totalizaron $63 millones este año, 57% por encima del presupuesto. En general, el costo de construir autopistas en Missouri para el año fiscal que finalizó en junio superó el presupuesto en $139 millones, un aumento del 11 % que representa un “aumento bastante significativo” de varios años por debajo del presupuesto, dijo Patrick McKenna, director del Departamento de Estado de Transportación.

Aunque Missouri siguió adelante con los proyectos de este año, la inflación “dará un mordisco al futuro”, dijo McKenna.

La inflación ha tenido consecuencias inmediatas en algunos lugares.

Cuando las ofertas para un proyecto vial en Lansing, Michigan, fueron un 60% más altas que las estimaciones, la ciudad volvió a licitar el proyecto y redujo su alcance a la mitad, dijo Andrew Kilpatrick, director de servicios públicos e ingeniero interino de la ciudad.

En Huntington, Massachusetts, un tramo de carretera de 1.5 millas permanecerá sin terminar este año después de que un aumento del 37% en los precios del asfalto líquido elevó el costo de pavimentar una milla a alrededor de $140,000. La ciudad recibe $159,000 anuales en fondos estatales para sus carreteras, dijo el superintendente de carreteras Charles Dazelle.

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“En este momento, una milla de camino es un año. Eso no importa”, dijo Dazelle.

Los sistemas públicos de suministro de agua en todo el país también están sufriendo la inflación.

Cuando Tucson, Arizona, comenzó la primera parte de un proyecto de reemplazo de una línea de agua de cuatro fases en septiembre de 2020, una tubería de hierro dúctil costaba $75 por pie y una válvula de compuerta $3,000. Cuando se licitó para la última fase esta primavera, los costos de las tuberías habían aumentado a casi $90 por pie y las válvulas de compuerta a casi $4,100. La ciudad ahora está priorizando qué otros proyectos puede pagar y cuáles tendrán que esperar.

“Para resumir, estamos haciendo menos trabajo por la misma cantidad de dinero”, dijo Scott Schladweiler, ingeniero jefe de agua de Tucson.

La ciudad de Tacoma, Washington, también está cambiando algunos de sus planes principales de renovación de agua debido al aumento de los costos.

“Algunos de ellos se están retrasando, otros se están reduciendo en alcance, y eso nos obliga a reevaluar algunos de los presupuestos que hemos establecido”, dijo Ali Polda, ingeniero senior de la junta de agua de la ciudad.

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Los residentes de un vecindario al oeste de Little Rock, Arkansas, pagan a Central Arkansas Water un recargo mensual de $146 para instalar nuevas tuberías. La tarifa es un 17% más alta de lo planeado originalmente debido a los picos en los costos de construcción.

Otras empresas de servicios públicos también tienen que elegir entre reducir el trabajo y pasar el costo a los clientes, dijo Michael Arceneaux, director ejecutivo interino de la Asociación de Agencias Metropolitanas de Agua.

“Al final, los pagadores de intereses sufrirán”, dijo, “porque los proyectos tienen que hacerse y la financiación tiene que venir de los pagadores de intereses”.

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Lieb informó desde Jefferson City, Missouri, y Casey desde Boston. El periodista de Associated Press Josh Boak en Baltimore contribuyó a este despacho.

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